最近,資訊網路業界最大的新聞莫過於Google花了十億六百五十萬美金的股票收購了YouTube.com(後簡稱YouTube)這家公司。

咱們先從什麼是YouTube談起好了。大約一年多前,三位原任職於PayPal(知名金流公司)的員工,自己拍了一些影片,想要放在網路上分享給身邊的朋友時,赫然發現,當時網路上並沒有類似的服務。因此,這三人,就在自家車庫內架起網站,於2005年二月成立了YouTube這個網路公司。YouTube基本上提供使用者一個免費的平臺,可以上傳、下載,以及分享影片的服務。而YouTube的爆紅,更是引起所有人的注目,目前YouTube粗估有五十萬名會員,更排名全美第八大熱門網站。2006年十月,Google正式以驚人的價碼收購YouTube。

但不知怎地,筆者對這場收購案卻抱持著一喜一憂的態度。

喜的是,Google近年來致力於各類網路服務的提供,不斷地開拓相當多便利的網路應用程式。比方說,筆者個人最喜歡的Google Calendar,GMail……繁多的服務。不單如此,Google亦足堪稱網路技術的巨擘。能夠將YouTube收購下來,進而將它改良,提供更棒的網路應用服務,這對所有使用網路的人來說,絕對會是大家最樂見的未來了。

而令筆者憂的是,根據Businessweek與The Economist的推估,YouTube目前的營運模式約為每月虧損五十萬美金,一年下來,就是燒掉六百萬美金。就算Google財大氣粗,如果沒有好的方法去改變現在YouTube的收益模式,那可不是開玩笑的。況且,在YouTube目前龐大的影片資料庫當中,有很多都是電視節目的轉錄,有些甚至還是正在販賣的影片。在這當中是否牽扯到複雜的智慧財產權問題,更是許多人都已經忽略掉的事情。如果再加上Google本身就已經牽扯上的一些官司麻煩,真的令人替Google感到擔憂。此外,更令人開始有些害怕的是,Google現在的一些行為模式,讓不少評論家甚至說出了「Google有微軟影子」此番評語。因而讓人不禁開始猜想,Google這波的收購行為,會不會就像當年Microsoft以金錢攻勢般打垮對手的作為呢?更有甚者,Google自己已有功能極為相近的Google Video,為什麼還要去收購 YouTube呢?這當中的玄妙,恐怕只有 Google 最清楚。

好吧,姑且不論它是否是一個成功的收購案,又或者只是一場商場上的陰謀,對於末端使用者的我們來說,其實都不重要。重要的是,在此一收購案之後,我們是否能夠受益?又從何受益?這才是大家所關切的。筆者認為,目前的YouTube是一種新穎、好玩的Web 2.0創意應用。我們可以製作出一些好玩的影片來分享給親朋好友,甚至運用影片來跟所有的朋友拜年,分享我們生命中的點滴。這何嘗不是一種善用科技的典範。但是,YouTube現行過於開放的管理方式,不免有變成不肖之徒用來犯罪媒介的可能性。而免費上傳、下載的服務,也已經開始威脅到電視節目,音樂影片的生存。這些並沒有經過適當管理的影片,也很有可能會變成犯罪散播的溫床,這些都是使用者必須小心面對的。試想,如果你今天可以在YouTube上收看免費的電視節目,那還有誰想要花錢裝第四臺看電視?如果,你最愛看的音樂錄影帶,現在也都可以在YouTube搜尋觀賞,那還有誰想要花錢去買來看?更可怕的是,如果恐怖組織善用這樣的媒介,來散撥恐怖主義,甚至直接用影片教你怎麼製作炸彈。天啊,那是多麼可怕的事情!

Google收購YouTube一案,日後是好是壞、是禍是福,我們都一起經歷吧!筆者真心的希望,它不會只是曇花一現。也期待由Google接手之後,能夠為我們這些網路使用者帶來一個好玩、好用,又好看的網路服務!